Afgelopen week donderdag had ik de eer en het genoegen om in opdracht van ESPO (European Sea Ports Organisation) een keynote speech te geven op hun jaarlijkse congres. Editie 2011 werd georganiseerd in Limassol, Cyprus en bijgewoond door CEO’s en medewerkers van de Europese havens, europarlementairen, ministers en andere betrokkenen uit de sector. Niet dat ik zo’n havenkenner ben, maar branding was dan wel weer een kolfje naar mijn hand.

Als doorsnee burgers staan u en ik er misschien niet bij stil, maar de Europese havens vertegenwoordigen een enorm aandeel in onze economische activiteiten en bieden werkgelegenheid aan duizenden mensen. De uitdagingen, opportuniteiten en innovaties in de havensector zijn verbazend interessant, ook voor de relatieve leken ter zake zoals mezelf.

Net omwille van deze factoren, is branding de afgelopen decennia voor havens een extra aspect geworden om zich te onderscheiden van de Europese concurrenten, en die ver daarbuiten. Vroeger werden havens gewoon gekozen op basis van de eindbestemming van goederen en de vraag welke haven geografisch het dichtst gelegen was.

Vandaag zijn havens serviceproviders voor hun klanten, die rekening houden met de verbindingen met het hinterland, de veiligheid van werknemers, de essentie van ecologisch transport, lokale en Europese wetgevingen, scherpe performantie-indicatoren en dergelijke meer. Branding is dan ook een extra troef om een haven te profileren tov de stake-holders; een aspect van de bedrijfsvoering die alsmaar meer aan belang zal winnen.